17 de setembro de 2020

No remoto Alasca, a banda larga para todos continua sendo um sonho. Então, um distrito escolar foi criativo

O mais longe que se pode ir para o oeste nos Estados Unidos antes de chegar à Rússia está a cadeia de ilhas Aleutas. É onde o The Deadliest Catch do Discovery Channel é filmado e onde a maioria dos peixes destinados a restaurantes nos Estados Unidos continental é processada. 

Um minúsculo sistema escolar na região, o distrito escolar de Aleutians East Borough, educa 230 alunos em quatro escolas. Cerca de 85% das crianças são nativas do Alasca. Viajar entre as quatro escolas exige voos em aviões bimotores ou, em um caso, um voo seguido de um passeio de helicóptero. As cidades – Sand Point, King Cove, False Pass e Akutan – têm vistas deslumbrantes e muitos frutos do mar, uma indústria que emprega a maioria dos residentes. 

O que o Distrito Escolar de East Borough das Aleutas não tem é COVID-19 . Ninguém nas quatro cidades ou na grande fábrica de processamento de peixes da Trident Seafood contraiu o novo coronavírus. Menos de 5.000 pessoas foram infectadas em todo o Alasca. Mas isso não significa que o distrito não esteja se preparando para quarentenas. Quando a gripe espanhola atingiu o Alasca há um século, devastou a população de algumas aldeias . Um em cada 20 alasquianos morreu entre 1918 e 1919. O estado não pode permitir que isso aconteça novamente. 

Um serviço confiável de internet ajudaria as ilhas a manter o coronavírus sob controle, permitindo que as pessoas se comunicassem e aprendessem a distâncias sociais seguras. Mas as poucas conexões domésticas de Internet que existem na área são acessadas por meio de entrega via satélite, o que leva a atrasos e travamentos. O serviço de celular, mesmo nas áreas mais urbanas, pode cair 10 vezes por dia, estima o superintendente do distrito escolar, Patrick Mayer. E o serviço é caro.  

“O acesso à Internet é muito, muito limitado”, disse Mayer. “A maioria das famílias simplesmente não tem aqui. É extremamente caro.” 

Para contornar isso, o distrito escolar tornou-se criativo. Está construindo seu próprio sistema de entrega de conteúdo digital que não precisa de acesso à Internet. O distrito escolar será capaz de enviar sinais para as casas dos alunos, como se fosse instalar uma estação de TV e equipar as casas para sintonizar uma antena. 

Os Estados Unidos lutam contra uma exclusão digital há décadas, mas a pandemia expôs algumas das populações mais vulneráveis : estudantes de áreas urbanas mais pobres e distritos rurais remotos. Pessoas de cor, incluindo pessoas que se identificam como nativos do Alasca, são desproporcionalmente feridas. A preocupação é que os alunos desconectados, muitos dos quais já estão em desvantagem, ficarão ainda mais para trás de seus colegas mais ricos .

Estima-se que 18 milhões de pessoas nos Estados Unidos não tenham uma conexão de banda larga com velocidades de download de pelo menos 25 megabits por segundo, de acordo com uma contagem da Federal Communications Commission publicada em abril. Especialistas dizem que os números oficiais são quase certamente inferiores à realidade por causa de mapas defeituosos. Cerca de 16,9 milhões de crianças não têm o acesso doméstico à Internet necessário para apoiar o aprendizado online durante a pandemia, de acordo com um estudo conjunto da Alliance for Excellent Education, National Indian Education Association, National Urban League e UnidosUS. Domicílios negros, latinos e indígenas americanos / nativos do Alasca têm ainda menos probabilidade de ter conectividade adequada, com um em cada três sem acesso em casa, descobriu o estudo. 

Muitas dessas crianças não terão a conectividade necessária para assistir às aulas virtuais, mesmo quando a pandemia do coronavírus mantém as escolas fechadas para o estudo presencial. No passado, essa chamada lacuna na lição de casa levava os alunos a ficar até tarde na escola para terminar suas tarefas ou a estudar em bibliotecas e restaurantes com conexão wi-fi. Durante a pandemia, nada disso é uma opção. Quase seis meses após o fechamento das primeiras escolas por causa do COVID-19, ainda não há uma solução abrangente para colocar todos online. 

“Se você não tiver uma conexão adequada com a Internet, você fica fora da sala de aula virtual”, disse em uma entrevista a comissária da FCC, Jessica Rosenworcel, que cunhou o termo lacuna na lição de casa bem antes da pandemia. “Quando se trata de educação, diminuir a lacuna na lição de casa pode não parecer grande coisa, mas tem um enorme impacto sobre os alunos de nosso país.”

Lutas rurais

Construir redes de Internet de alta velocidade é proibitivamente caro quando há apenas um cliente a cada quilômetro ou mais. Em muitas áreas rurais que têm algum tipo de conexão, geralmente há apenas um ou dois provedores de Internet , e o serviço é caro e irregular. Hospitais, escolas e outros grupos críticos há muito carecem de uma Internet rápida o suficiente para funcionar, e agora ela está afetando fortemente os alunos que aprenderão em casa. 

Em um lugar como o Alasca, construir banda larga é assustador. O distrito escolar de East Borough nas Aleutas se espalha por 15.000 milhas quadradas, das quais apenas 7.000 milhas quadradas são de terra. (Para efeito de comparação, as terras de Nova Jersey também cobrem cerca de 7.000 milhas quadradas.)

“Sempre se fala em descartar uma linha de fibra, mas não estou esperando isso na próxima semana”, disse Mayer, o superintendente.

No Alasca, cerca de 31% dos alunos não têm conexões adequadas de alta velocidade à Internet em casa e cerca de 19% não têm dispositivos, de acordo com um estudo da organização sem fins lucrativos Common Sense Media .

O próprio distrito escolar tem banda larga de 25 Mbps, graças a um programa de assistência federal chamado E-Rate e um provedor de internet via satélite, e todos os seus alunos têm seus próprios Chromebooks. O E-Rate, administrado pela FCC, fornece às escolas e bibliotecas serviço de internet com descontos de 20% a 90%, dependendo do nível de pobreza da área. 

Quando a pandemia começou, o distrito escolar de Aleutians, como muitos outros distritos nos Estados Unidos, pediu uma isenção para usar sua Internet com suporte do E-Rate na comunidade em geral. A FCC disse que não.

Na primavera, o distrito escolar entregou tarefas de papel aos alunos, junto com almoços grátis. Mas administradores e professores sabiam que depender de tarefas em papel durante um ano letivo completo não era sustentável. As medidas tomadas por outros distritos escolares, como a instalação de parques com conexão Wi-Fi, não eram realistas para o Alasca, com seus invernos longos e frios. E distribuir pontos de acesso pessoais a todos os alunos era muito caro.

“Este é um problema de décadas que agora foi elevado ao primeiro lugar”, disse Nicol Turner Lee, especialista em conectividade da Brookings Institution. “Ainda não descobrimos e está prejudicando as crianças.”

Como aproveitar seus descontos E-Rate não era uma opção, o distrito escolar das Aleutas começou a trabalhar construindo sua própria rede mesh de área ampla usando frequências de rádio não licenciadas. Ele montou grandes torres de transmissão de rádio na cidade e instalou uma série de pequenos pontos de acesso sem fio no topo das casas dos moradores. 

Todo o conteúdo é armazenado nos servidores do distrito escolar local e é transmitido para diferentes pontos de acesso ao redor do distrito. Até agora, o distrito escolar conectou duas cidades. Os dois restantes seguirão em breve. 

“Esta é uma forma gratuita de fazer isso que não envolve a internet”, disse Mayer. “Quando você entra na internet e no E-Rate, você se depara com todos os tipos de minas terrestres.”

Um plano nacional?

Houve alguns esforços para estender o sistema E-Rate às casas dos alunos, agora que muitas escolas em todo o país estão tendo aulas apenas virtuais neste outono. O Rosenworcel da FCC pressionou para que as escolas pudessem usar o financiamento da E-Rate para distribuir pontos de acesso a alunos com internet doméstica não confiável. 

“Devemos usar todas as ferramentas que temos agora para resolver a lacuna do dever de casa”, disse ela. Como o E-Rate é um programa que as escolas conhecem bem, elas seriam capazes de navegar facilmente pelo sistema para obter mais financiamento. E como o programa já está em vigor, o financiamento pode ser distribuído rapidamente.

“Há tanta crise que não podemos resolver”, disse Rosenworcel. “Mas a lacuna do dever de casa é algo que podemos resolver.”

O presidente da FCC, Ajit Pai, e o resto da comissão têm resistido à expansão do E-Rate, dizendo que o programa não pode ser usado para distribuir pontos de acesso ou ampliar a conectividade para as casas dos alunos.

“A lei atual permite especificamente o financiamento do E-Rate apenas para ‘salas de aula’, não para residências de estudantes”, disse a FCC em um comunicado. “É exatamente por isso que, desde março, o presidente Pai tem repetidamente chamado o Congresso a estabelecer e financiar uma Iniciativa de Aprendizagem Remota para que mais alunos possam se conectar e permanecer online.

O programa do distrito escolar das Aleutas não custa nada aos alunos. O distrito está financiando a compra de pontos de acesso sem fio e outras tecnologias. Mayer estima que o equipamento, as viagens para instalar os rádios e outras despesas totalizaram menos de US $ 20.000 – provavelmente muito menos do que custaria para conectar cada casa à Internet via satélite durante o ano letivo.

Os membros da comunidade também poderão se registrar em “contas de aluno” para acessar o conteúdo educacional.

Embora o distrito escolar ofereça aulas presenciais e socialmente distantes para a primeira semana de aulas, ele poderá usar software de código aberto como o sistema de conferência BigBlueButton para transmitir aulas de professores para os Chromebooks de seus alunos se a área ficar bloqueada .

Os alunos poderão fazer o dever de casa e fazer testes e questionários, da mesma forma que fariam pessoalmente. 

“Usando o BigBlueButton, [um instrutor] poderia dar uma lição em sua classe, cara a cara, assim como o Zoom, com um quadro branco ao fundo”, disse Mayer. 

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